¿Cómo se ha transformado el mercado de las plantas asfálticas?

Ing. Ricardo Galvis, gerente regional de Ammann Group

La red de comunicación por carreteras es una de las infraestructuras que más contribuye al desarrollo económico de un país y fue el desarrollo del automóvil lo que durante el Siglo XX obligó a los ingenieros de carreteras a evolucionar, lo que demandó que los sistemas de producción y colocación eficientes velaran por la comodidad, seguridad de los usuarios y la convivencia con el entorno.

Como ingeniero estoy plenamente convencido que el desarrollo de los sistemas de producción de mezclas asfálticas se han transformado para satisfacer el comportamiento de los mercados, marcando cinco hitos importantes:

  • El mundo antes y después de las guerras mundiales.
  • La eficiencia en la producción.
  • El reciclaje de pavimentos.
  • La flexibilidad en la producción.
  • La reducción en la huella de carbono.

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El hito histórico que marca un antes y un después es la Primera Guerra Mundial. Antes de la primera guerra se construían las carreteras en sitio con alquitrán, siendo el Reino Unido el primer país en aplicar esta técnica. Luego la metodología cambió con la industria petrolera en países como Francia y Estados Unidos donde las mezclas se originan de rocas asfálticas y de asfaltos naturales, pasando luego al uso de asfaltos destilados.

Es solo con la Primera Guerra Mundial, donde surge la industria de fabricación en planta de mezclas asfálticas y evoluciona durante la Segunda Guerra Mundial por la necesidad acelerada de la construcción de aeropuertos militares.

A partir de 1950, el aumento del parque automotor origina que muchos países inicien con planes de mejora y construcción de la red vial; lo cual acelera los procedimientos de producción de mezcla que hasta este momento eran producidos dosificando los áridos con carretillas y el asfalto en cubeta para luego mezclar en un pug mill, dando paso de inmediato al origen de las plantas discontinuas.

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En la década de los 70 y 80, la crisis del petróleo inició con una subida sin precedentes que modificó todos los programas de infraestructura de transporte y empezó a sonar un nuevo concepto: el reciclaje de pavimentos, con el fin del ahorro de la energía.

Para ese momento, las plantas continuas comenzaron a ganar terreno por su menor tamaño, costo, facilidad de transporte y montaje.

En la última década, los países se han volcado a la conservación de su red vial y la exigencia se vuelve más flexible, por lo que las plantas discontinuas vuelven a ganar terreno y las continuas se reinventan.

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Eficiencia en la producción

Para que una planta sea eficiente debe contar con un sistema de control que permita en tiempo real controlar cada una de las etapas que contempla la producción de una mezcla y la detección de fallas en los sistemas.

Las plantas de asfalto han evolucionado comenzando con los sistemas de control manual, pasando por la década de los 70 y 90 por sistemas de control manejados con consolas tipo piano y PLC, sistemas que han sido controlados por computadoras industriales a través de un interbus, con hardware y software especialmente diseñados para plantas de asfalto.

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La industria en la actualidad demanda en las plantas, los cuadros eléctricos y los sistemas de comunicación robustos y fiables en entornos difíciles y estrés extremo, que las fallas deben ser detectadas de manera eficiente y rectificadas por medio de las herramientas de diagnóstico, incluso a través de soporte remoto y apoyo en línea directa alrededor del todo el mundo.

Reciclaje de pavimentos

La reducción en la explotación de crudo, el incremento de los precios, la reducción de agregados de buena calidad y la conciencia general en los aspectos ambientales, ocasionan que el reciclado de pavimentos asfálticos haya tomado gran importancia y atención, en los últimos 30 años, así como en tres conceptos básicos:

  • De la adición manual volumétrica a módulos de adición dinámica de reciclaje, que permitan la rápida y simple modificación del porcentaje de reciclado de acuerdo a los requerimientos de producción.
  • De la incorporación de bajos porcentajes de reciclado de 5 a 40% en anillos de reciclaje, dobles tambores, mezcladores externos a secadores en paralelo dedicados a reciclar porcentajes entre el 60% y 100%.
  • La reducción de las emisiones en los procesos de reciclaje.

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Flexibilidad en la producción

Los requerimientos actuales exigen que las plantas de producción continua o discontinua puedan tener la capacidad de preparar distintos tipos de mezcla.

La mayor flexibilidad las brindan las plantas de bache, debido a su precalificación y almacenamiento en silos de áridos en caliente, lo que permite de manera simple la producción de distintas mezclas bache por bache.

En el caso de las plantas continuas, la demanda de flexibilidad ha originado que los mezcladores estén separados del proceso térmico permitiendo ajustar el proceso de mezcla a la mezcla en sí, modificando los tiempos de mezclado.

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Reducción de la huella de Carbono

La industria del asfalto ha sido un mercado con una imagen de no ser amigable con el ambiente; sin embargo, desde finales de la década de los noventa, los esfuerzos han sido orientados hacia la disminución de la huella de Carbono, enfocándose en técnicas de mayores contenidos de reciclaje, sistemas para mezclas de baja temperatura, para reducir la temperatura de producción, la cual permite disminuir los costos energéticos y menores emisiones y la misma puede ser obtenida mediante espuma de asfaltos, ceras, aditivos o asfaltos especiales.

También están los quemadores silenciosos y de bajas emisiones, los sistemas de control y monitoreo de consumo energético y de emisiones.

Los consumos energéticos y las emisiones deben ser almacenados continuamente y relacionados por toneladas producidas de mezcla, mediante una estadística integrada que muestre los comparativos históricos y las metas.

Finalmente, la reducción de la contaminación de polvos y volátiles, donde en los años noventa para evitar la contaminación atmosférica se desplazaron los sistemas tradicionales de depuración por vía húmeda y filtros de manga, los cuales han evolucionado desde la limpeza por impulsos mediante compresores y las técnicas de roto step para garantizar la buena limpieza del filtro y la reducción de costos de mantenimiento.

 

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